“Los humanos vivimos en piloto automático”

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Por Vivian Murcia G.

La mayoría de las veces no pensamos y eso está bien. El neurólogo argentino explica por qué.
Este no es, desde luego, un artículo de ayuda. Aquí no encontrará consejos para ser más creativo. Tampoco tiene que descartar su lectura porque aunque su cerebro esté la mayor parte del tiempo en off, como asegura el neurólogo argentino Facundo Manes, usted está procesando información que no hará consciente hasta que la necesite. Por eso, lea. No importa que no preste mucha atención porque en este artículo entenderá que no tiene por qué estar siempre atento. Justo cuando su mente se relaja es cuando su cerebro más trabaja y es ahí en donde el lector comprenderá que no fue en vano haber hecho esta entrevista.

¿Qué ocurre en nuestro cerebro cuando tomamos una decisión?

Se activan muchas áreas porque la mayor parte del tiempo los seres humanos vivimos en piloto automático. A veces tomamos decisiones racionales, pero para tomar una decisión racional necesitamos dos cosas: tener recursos cognitivos (que son muy limitados en los seres humanos) y tener un porcentaje de beneficio o riesgo en cada opción y no la tenemos. Por suerte, evolutivamente, nuestro cerebro desarrolló un sistema automático que, aunque no llega a la conciencia, cambia según el contexto. Este sistema está basado en las emociones, así tomamos decisiones la mayor parte del tiempo.

¿Qué partes del cerebro se activan cuándo tomamos una decisión?

Se activan básicamente dos partes: la órbito-frontal, que es la base del lóbulo frontal y que tiene que ver con las emociones, y la parte dorso-lateral, que tiene que ver con el pensamiento lógico y racional.
En un trabajo de hace unos años estudié a pacientes con lesiones cerebrales y la conclusión, aún vigente, es que para mantener la toma de decisiones “normal” tienen que estar intactas las áreas órbito-frontales y dorso-laterales. Con otras especies (como los primates más desarrollados evolutivamente) nos diferenciamos justo en esa área. El lóbulo frontal es el área más nueva en la evolución y es la que nos hace humanos, nos permite imaginar el futuro, planificar, tomar decisiones, inclusive, interviene de forma importante la memoria.

¿Qué vínculo hay entre la toma de decisiones y el estrés?

La emoción influye en la toma de decisiones, el estado anímico influye muchísimo. Por ejemplo, los pacientes depresivos tardan más en decidir, los pacientes ansiosos están decidiendo más rápido, muchas veces en forma negativa. A veces pensamos que somos más productivos porque estamos estresados y hacemos multitareas, estamos en el ordenador escribiendo un texto y revisando el correo, recibiendo llamadas, pero en realidad rendimos menos. Sentirse muy productivo es una ilusión si se está estresado.

¿Nunca resulta positivo el estrés?

A veces sí es positivo. El estrés es un mecanismo fisiológico normal, si yo tengo que terminar un trabajo para mañana tengo que estar más atento, en ese sentido es bueno. Lo mismo sucede ante el peligro, si aparece alguien que nos puede amenazar nosotros tenemos una reacción corporal que nos va a permitir escapar de la situación, lo malo es convivir crónicamente con el estrés.

¿Cuál es el efecto neuronal del estrés?

Hay muchos. Para resumirlo y hacerlo gráfico, hay un área (el hipocampo) que está en la base del cerebro y se ve afectado por el estrés crónico. El gran problema es que el hipocampo tiene relación con la memoria. Hay estudios que muestran que el estrés crónico produce atrofia del hipocampo.

¿Cómo se demuestra la creatividad en nuestro cerebro?

No sabemos bien cómo surgen las ideas creativas, lo que sabemos bastante es en qué contexto se produce la creatividad. Todos tenemos potencial creativo, pero para crear necesitamos estar preparados.
Primero hay que tener un conocimiento del campo en el que busco ser creativo. Si yo no tuviera años de formación como neurólogo y llegara un paciente a mi consultorio con síntomas raros no podría ni imaginar un diagnóstico. Primero hay que tener una preparación, luego hay que concentrarse en el problema (esto se denomina incubar) hasta el punto de pensar obsesivamente y luego hay que relajarse.
Las ideas creativas suelen surgir cuando estamos en la ducha, o dormidos, o tirados en el sofá, porque cuando el cerebro no está haciendo nada (está en off) trabaja mucho. Muchas veces las ideas creativas, laeureka, surgen de esos procesos de relajación, pero, además, hay que estar un poco loco para crear, no mucho pero sí un poco. También hay que estar más preparado para equivocarse. Galileo y Steve Jobs se equivocaron muchísimas veces antes de sus aciertos. Ahora tenemos dos adversarios que son la sociedad y la educación porque que estigmatizan el error.

¿Si soy obsesiva soy más creativa?

No hay que estar ni muy loco ni muy obsesivo para ser creativo, pero sí un poco. Es más, el pensamiento obsesivo se correlaciona más con la creatividad que con la inteligencia. Si estamos en un rango de coeficiente intelectual alto o bajo éste no determina, necesariamente, nuestra capacidad creativa.

¿Por qué los maníaco depresivos son grandes artistas?

Hay una correlación entre el trastorno bipolar y la creatividad. También entre el déficit de atención y la hiperactividad y la creatividad. Eso no quiere decir que hay que tener un problema psiquiátrico para ser creativo, pero claramente hay una asociación. Son personas que piensan en paralelo, que tienen menos miedo, que cuando están en el episodio maníaco están más desinhibidos, más desenfrenados, y piensan lateralmente. Con estos elementos son más creativos.

¿De qué depende que seamos más o menos creativos?

La genética tiene una influencia pero no es todo. El entorno también suma, el ambiente creativo es muy importante ¿Por qué Harvard, Cambridge, Oxford, son las mejores universidades del mundo si las aulas, los trajes de los profesores, los ordenadores, etcétera, son iguales que los de la universidad en el puesto 200 de producción científica? la respuesta es el contexto. Los entornos creativos son muy importantes.

En ese sentido ¿los entornos latinoamericanos son menos favorables para el desarrollo de la creatividad?

En América Latina, que es un contexto adverso, lo que ve uno es el desarrollo de la creatividad para actividades delictivas como la corrupción, por ejemplo, lo que tenemos que intentar es encausar la creatividad para lograr un mejor desarrollo, un bienestar.

¿Cuál es el estudio más novedoso que se ha hecho sobre la toma de decisiones en neurociencias?

Uno que más impactó y que generó controversia fue el del estadounidense Bejamim Libet (1916-2007) que, poniendo electrodos en la cabeza de varias personas, se dio cuenta que el cerebro se activa unos segundos antes de que seamos conscientes al tomar una decisión. Con este experimento se empezó a cuestionar la idea del libre albedrío que es una discusión muy compleja. Hay científicos que dicen que no tenemos libre albedrío y otros que sí.

¿Cuál es su opinión?

Yo creo que a veces sí tenemos libre albedrío y a veces no, por ejemplo, cuando nos enamoramos. Uno elige con quien vivir pero no de quién enamorarse.